科研不死 香港有救
(Hi-Tech Weekly - 二零零零年六月二十七日)

每當談及香港有無科技企業或者能否發展科技時,很多香港人即會露出一副不屑的表情。稍為有些常識的則會表示,香港只有偉易達和快譯通,除此之外,甚麼也沒有。更有一些認為,香港只能搞服務業和 dot com,高科技甚至一般科技都是死路一條。

這樣的評價,無論對那些仍在默默耕耘的技術人員,還是對那些碩果僅存的科技企業家來說,都未必公平。為了探求真相、扭轉外間的誤解,記者走訪了香港多家科技企業,由高科技至一般科技;每年營業額超過 20 億的大公司至小公司,都會詳盡介紹。部分公司更是首度接受傳媒專訪,揭開神秘面紗。

 

Micom Tech:「外國能,香港也能!」

Micom Tech Limited 成立於 1981 年,由吳國豪一手創辦。最初僅得他一人,現時在港已發展至 60 多人(年底還會增至大約 70 人),其中大約 10 人負責行政、會計及接洽生意等,餘下 50 多人全部從事設計(員工全屬香港人,部分曾留學外國)。另外,Micom Tech 在新加坡和深圳的分公司分別有 20 和 11 人。

Micom Tech 是專業的 R & D Consultant,專門替廠家設計電子及電腦產品,成立 19 年以來,已設計出 1500 件產品,包括電腦、電子字典、翻譯機、電子玩具(包括電子寵物)、MP3 player 等。現時,它的客戶六成是外資公司,四成則是香港及中國大陸的公司,美國 Tiger Electronics 和 Hasbro、日本 Sega 和 Sharp 以及本地的 IDT,都是它們的客戶。

Micom Tech 是 Texas Instruments 及 Toshiba 推薦的第三方開發商(Third Party Developer)之一。以往亦是 Intel 推薦的第三方開發商,只是近一年少了合作。吳國豪表示,要獲得這些大公司推薦,最重要的其實是設計水平,而非公司規模。矽谷有些小公司僅得 3 至 5人,也可以成為這些大公司推薦的第三方開發商,只是港人妄自菲薄,看不起香港的小公司。

吳國豪認為,在整個 80 年代,香港電子業的水平其實絕對高於台灣,只是 90 年代大氣候轉向炒樓,才被台灣後來居上,令人惋惜。他回憶說,1984 和 1985 年,Micom Tech 是全球三幾間能夠設計出 Laptop 電腦的公司,連 BIOS 和控制 LCD 顯示屏的 ASIC 也是他們自己包辦設計。當年參加 Comdex,外國人看到那些 8088 Laptop 電腦時,幾乎不相信是香港公司設計,往往誤以為 Micom Tech 是日本公司。1992 年,Micom Tech 更設計出一部內置 modem 的 386 Laptop 電腦,只要在機背插上 Motorola 的水壺流動電話,即可收發資料。

■Micom Tech 在 1984 年(右)及 1985 年(左)設計的 8088 Laptop 電腦,當年在 Comdex 看得外國人目定口呆。
■Micom Tech 設計的內置 modem 的 386 Laptop 電腦,在機背插上 Motorola 的水壺流動電話,便可收發資料。

「下一世代PDA」能Palm所不能

若遇到合適的項目,Micom Tech 也會參與投資,和客戶合作將產品推出市場。現時,Micom Tech 就正在研製一部外型類似 Palm 的「下一世代PDA」,並和另一間公司一起投資。這部 PDA 的代號稱為 Internet PDA,已開發了大約一年,並到了原型階段,預算今年9月推出。

Internet PDA 採用 Toshiba TX3912 32bit RISC 處理器,時脈速率達 92MHz;並配備 8MB ROM、2MB Flash Memory(可擴充)及 8MB SDRAM,性能比 Palm 強勁,以實現 Palm 不能實現的功能為目標。其中,具備軟件 modem 及多工作業(Multi-tasking)功能,是兩大重點。 由於具備 33.6Kbps 的軟件 modem,只需一條電話線連接機身和電話插頭,這部 PDA 便能上網。此外,它還可以錄音(內置收音咪)及播放 MP3 檔案。

Internet PDA 配備解像度 160×200、16 級灰階的單色 LCD 顯示屏,以及 IrDA port(支援 IrDA 1.1,傳送速度達 4Mbps),還可加插 CompactFlash 卡,以及連接 PC 的 serial port 或 USB port。支援 USB 1.1 的 ASIC 由 Micom Tech 自行開發,雖然未用足 12Mbps 的資料傳送速度極限,但傳送速度亦至少有 4Mbps 至 8Mbps。電源方面,會使用兩枚 AAA 鹼性電池。

■Micom Tech 的員工正利用 Toshiba 的Debugger(左)測試開發中的 Internet PDA(中)。

OS及瀏覽器不假外求

最令人矚目的,是 Micom Tech 決定自行開發其作業系統、瀏覽器及中英文手寫辨識軟件。這個作業系統稱為 Micom OS 1.0,具備多工作業功能,及支援雙字節(Double Byte)的字元集(character set)。瀏覽器則稱為 Micom Tech Interactive Browser 1.0。

Internet PDA 會先在香港及中國大陸推出,推出時將配備手寫、倉頡、速成及拼音等中文輸入法,並很可能有五筆輸入法。在其他地方推出時,亦很可能配備當地語言的介面。

Micom Tech 動用了 15 名香港員工來開發 Micom OS 1.0、Micom Tech Interactive Browser 1.0 及中英文手寫辨識軟件,另有 5 名深圳員工負責開發中文輸入法及電子字典。估計總共需時一年半,才能完成整個開發。換句話說,需要 30 人年。對於 Micom Tech 這個規模的公司來說,已是很大的計劃。

PDA 和電子記事簿的分別是,前者的開發商會向外發放其作業系統的 SDK(System Development Kit),讓其他公司及個人替那部PDA 開發應用程式,以擴大 PDA 的功能。Micom Tech 也會向外發放 Micom OS 1.0 的 SDK,雖然會收費,但不會太多。原則上,Micom Tech 不會靠 SDK 來賺錢,只希望保證開發者的質素(它可能會提供一些培訓)。估計 Internet PDA 的零售價將介乎 $1800 至 $2500,視乎最終配備多少 ROM 和 RAM。預算第二代產品將會採用時脈速率更高的 RISC 處理器,以提升軟件 modem 的速度至 56Kbps,及改善 MP3 檔案的播放效果。此外,還極可能轉用彩色 LCD 顯示屏,但機身可能會比第一代略厚。

■Micom Tech 的 Internet PDA 的啟動畫面(上)。Micom OS 1.0 支援雙字節的字元集,在香港和中國大陸推出時將具備中文介面(中)。Micom Tech 自行開發的瀏覽器 Micom Tech Interactive Browser 1.0 (下)。

除了這部 Internet PDA 外,Micom Tech 還會推出一部 Pager PDA,設計大同小異,但性能和售價會較低。Pager PDA 採用 Toshiba TMP91C815 16bit CISC 處理器,時脈速率為 33MHz;並配備 4MB ROM、1MB Flash Memory(可擴充)及 512KB SRAM,以及解像度160×200、4級灰階的單色 LCD 顯示屏;同樣以兩枚 AAA 鹼性電池供電。Pager PDA 不具備軟件 modem 功能,但具備美國很流行的雙向傳呼功能(FLEX6400bps),相信是以美國為主要市場。

Intel Handheld Terminal絕密檔案

其實,這並非 Micom Tech 第一次設計出作業系統。吳國豪透露了一件不為人知的往事。1993 年第三季,Apple 推出了世界首部 PDA Newton MessagePad。由於在 PC 方面,一直沒有類似的產品,1994 年,Intel 秘密徵召第三方開發商,邀請它們以省電的 386EX 處理器開發類似產品,稱為 Handheld Terminal,以抗衡 Newton。

■作業系統已經支援雙字節的字元集,包括中文。

當時,Micom Tech 是唯一獲邀請的香港公司,與美國、日本、台灣和以色列等地的公司平起平坐。結果,Micom Tech 成功在 1995 年開發出一部 Handheld Terminal MHT9000,包括其作業系統!當時那作業系統已經支援雙字節的字元集,只是未有多工作業功能。而 Intel 印製的宣傳資料,亦說明這部 Handheld Terminal 乃香港公司 Micom Tech 的設計!

吳國豪反問,若他們的水平不入流的話,Intel 會將 Micom Tech 及 Victor Ng(他的英文名)的名字印在宣傳資料上嗎?只不過,後來 Newton 的銷量也成問題(並在 1998 年初停產),Intel 才沒有將 Handheld Terminal 的計劃付諸實行。

■Intel 當年印製的 Handheld Terminal 宣傳資料,背後清楚印有 Micom Tech 的名字,並說明它是香港公司(上)。Micom Tech 1995 年替 Intel 開發成功的 Handheld Terminal,具備手寫辨識及條碼掃描功能(下)。

■Hi-Tech Weekly記者 薛偉傑